Výrobci brýlí z konopí se po těžkém startu blýská na lepší budoucnost

Sam Whitten z HEE spatřil v práci s konopnými kompozity velkou obchodní příležitost a nespočet designových možností.Sam Whitten z HEE spatřil v práci s konopnými kompozity velkou obchodní příležitost a nespočet designových možností.

Autorka textu: Andi Lucas

Sam v roce 2014 (tehdy ve svých pouhých 22 letech) při studiích produktového designu na Kaledonské univerzitě v Glasgow vytvořil prototyp slunečních brýlí ručně vyrobených pouze z konopných vláken a vody. Zápal pro podnikání v kombinaci s hlubokým zájmem o principy oběhového hospodářství podnítily Whittenovu touhu „navrhnout něco z nejudržitelnějšího materiálu na světě“.

Po prozkoumání různých obnovitelných materiálů a jejich potenciálních využití si Whitten uvědomil, že všechny signály vedou k technickému konopí jakožto nejlepšímu možnému materiálu s obrovskou škálou komerčních a designových možností. V jeho případě konkrétně jako náhradu za tradiční plasty. Rozhodl se tedy, že nasměruje svou energii a pozornost tímto směrem. Jako designér a zároveň výrobce Whitten popisuje svůj objev zdánlivě neomezeného potenciálu technického konopí jako „aha okamžik“ („eureka moment“). Současně si uvědomoval, že na trhu neexistují jiné firmy, které by při výrobě brýlí tuto udržitelnou alternativu k plastu využívaly.

Zrození startupu

Z prvního prototypu slunečních brýlí, který byl vyroben na začátku roku 2014, byl vytvořen základní koncept, který stojí za celou dnešní produktovou řadou HEE. V tu dobu se narodil Whittenův start-up. Během několika následujících měsíců téhož roku vyrobil ručně přibližně 50 dalších párů brýlí, jež neustále zlepšoval. S každým dalším modelem prováděl i drobné revize celého procesu. Největší trakci získal start-up v okamžiku, kdy Whitten publikoval článek o svých slunečních brýlích na webu DesignBoom.com – populární stránce nejen pro designéry s měsíční návštěvností 3,5 milionu čtenářů.

Díky rostoucímu zájmu spotřebitelů o výrobky vyrobené z udržitelných materiálů zaznamenal Whitten povzbuzující a včasný vzrůst poptávky. Whitten pak čelil klasickému „šampaňskému problému“ běžného u mnoha startupů, kdy firma sice rychle vzrostla, ale chyběl jí investiční kapitál. Stejně jako je tomu u řady jiných podnikatelů, nebyl Whitten schopen zajistit firmě financování pomocí tradičních mechanismů, jakým by mohl být např. konvertibilní dluh, návratný grant, nebo procentuální nabídka ekvity proti potenciální investici.

Firma nicméně zahájila s vlnou počátečního zájmu velmi úspěšnou kampaň na Kickstarteru, kde v předběžném kole financování přispělo celkových 281 podporovatelů. Vybraná částka tvořila v součtu necelých 50 000$.

Získávání surovin

Whitten uvedl, že v souvislosti s výběrem materiálů a jejich stále ještě kontroverzní povaze neměl naštěstí ve Velké Británii žádné velké problémy s bankovními službami. To samé se nedá říci o podnikatelích, kteří vyrábí produkty z technického konopí např. ve Spojených státech. Těm často není povoleno otevírat běžné bankovní účty, natož zřizovat kreditní karty nebo si brát od banky úvěry.

Ačkoliv Whitten neodhaluje mnoho detailů o svém dodavatelském řetězci ani vlastním výrobním procesu, uvedl, že již řadu let úspěšně získává vlákno z rostlin od etablovaných pěstitelů ve Francii a Německu a dosud neměl s dodávkami žádné problémy. Whitten však prozradil, že HEE momentálně zkoumá možnosti lokální produkce ve Skotsku. Tím by rád zajistil společnosti určitou jistotu a možnost se dále rozrůstat.

Whitten současně pracuje s malým podpůrným týmem na částečný úvazek – finančním ředitelem Colinem McCullouch; návrhářem brandingu a webových stránek Bradem Smithem; designérem brýlí Edwardem Gucewiczem a příležitostně se skupinou kolegů v dílně, kteří pomáhají při výrobě a finalizaci slunečních brýlí. Whitten a jeho tým nedávno zahájili druhou kampaň na Kickstarteru, jejímž cílem je získat finanční prostředky na lepší stroje, ale také na nové formy a nástroje, které prý usnadní a zvětší výrobní provoz. To vše s cílem snížit náklady na zboží a minimální maloobchodní cenu a zároveň zvýšit velkoobchodní marži.

Růst se blíží

Pět let po spuštění firmy HEE se nyní Whitten chystá vytvořit potřebné systémy a procesy pro rychlý a udržitelný růst. Hotové výrobky jsou v tuto chvíli prodávány přímo do obchodů s konopnými produkty, optikům a do nejrůznějších prodejen brýlí. Whitten však zvažuje celou řadu dalších možností distribuce a možných partnerství. Ačkoliv podle něj výroba brýlí vyžaduje „speciální výrobní postupy“ a náklady na pracovní sílu ve Velké Británii nebudou nikdy ekonomicky srovnatelné s výrobními náklady, jaké mají v méně ekonomicky vyspělých zemích, věří, že udržet se na trhu s vysoce kvalitním, ručně vyrobeným a ekologickým produktem jako jsou jeho brýle, je zcela možné.

Whittenovo odhodlání podporovat využití technického konopí v produkci módních brýlí je obdivuhodné. Malé firmy jako je HEE však přežijí a budou prosperovat pouze v případě, že přibyde zákazníků, kteří před internetovými giganty upřednostní nákup v maloobchodech nebo přímo od producentů. Zároveň je nezbytné, aby podobné výrobky s pozitivním dopadem byly přijímány většími podniky s širšími distribučními sítěmi.

Zákazníci zcela jistě budou chtít podpořit alternativu k tradičním plastům na bázi fosilních paliv. Jen čas ale ukáže, zda-li se najde dost takových, kteří budou současně připraveni investovat své peníze do toho, o čem tak zapáleně mluví, a to i v případě nákupu ekologických „luxusních“ produktů, jako jsou značkové sluneční brýle od HEE.


Freelancer Andi Lucas

Freelancer Andi Lucas je zakladatelkou a majitelkou NSP Development. V současné době se po deseti letech zakládání firem v Coloradu, USA připravuje na cestu do svého rodného domova v Tasmánii (Austrálie) se zastávkami v 15 městech napříč USA, Velkou Británií, Japonskem a Kostarikou. Toto čtyřměsíční období ji poskytne příležitosti setkat se s mnoha vášnivými lidmi pracujícími v oboru s technickým konopím, a také prozkoumat vše, co může, o konopí a psát o tom, co se po cestě naučila.